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PADI pleure la perte de son co-fondateur Ralph Erickson

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Ralph D. Erickson était un éducateur, un écrivain, un entraîneur, et un homme de mer accompli. 

Que ce soit en tant que mari, père, ami, sa vie a influencé une communauté, une université, une organisation et une industrie. Ralph Erickson est décédé le 25 mai 2006, chez lui, à Lago Vista,Texas, entouré des membres de sa famille. On se souviendra de cette personnalité charismatique, qui a tant inspiré ceux qui l’ont connu, et qui fut, pour certains, l'entraîneur le plus exigeant qui soit. Fortement individualiste, Ralph vivait sa vie comme il l’entendait – sans être influencé par quiconque. Ralph Erickson est né dans le Dakota du sud le 25 juin 1922. La famille Erickson déménage pour Chicago, Illinois, au début des années 30; c’est là, dans le lac Michigan, que Ralph s’initie au monde subaquatique. Il aime l'eau et découvre rapidement sa connexion naturelle avec cet élément; il devient rapidement une star de l'équipe de natation de son lycée. A l'âge de seize ans, il rejoint le "Chicago Park District Lifeguard Service", l'une des entreprises de sauveteurs les plus renommées de la région. Nageur de compétition, le jeune Erickson est troisième au 100 mètres nage libre du championnat d'état des lycées américains. Ses techniques de natation lui permettent d'obtenir une bourse pour l'Université de Californie du sud, Varsity ,où, étudiant de première année, il nage dans l'équipe universitaire.

 



Alors que les Etats-Unis sont entraînés dans la seconde guerre mondiale, Erickson s'engage dans l'armée et devient parachutiste au 82ème régiment des troupes aéroportées. Il effectue son premier saut pour combattre en Hollande; c’était, à l'époque, la plus grande opération offensive de l'histoire. Alors qu'il participe à la Bataille des Ardennes, Erickson est blessé dans la région du Rhin; il reçoit la médaille de bravoure "Purple Heart" et la médaille "Bronze Star" pour ses hauts faits d’armes sur le théâtre des opérations européennes.

Après la guerre, il s'inscrit à l'Université Northwestern, et obtient une licence en sciences et en éducation physique (1949), puis une maîtrise en éducation et en conseils (1953). Au cours des trente ans d'enseignement dans les lycées américains de la région de Chicago et à l'Université Loyola, Erickson entraîne de nombreuses équipes de natation et de water-polo pour des championnats.

L'été 1959, il crée la "Erickson Underwater Swimming School". En 1961, ayant un fort désir de faire partager sa passion pour la plongée scaphandre, Ralph participe au tout premier Cours de formation d'instructeurs NAUI à Houston, Texas et devient le 35ème NAUI Instructor. La même année, il écrit son propre livre de formation à la plongée scaphandre: "Under Pressure" (Sous pression), qu'il utilise pour enseigner ses cours.

En 1961, lors d'un banquet réunissant des associations de plongée, Ralph rencontre John Cronin (alors représentant pour US Divers au Midwest), c’est le début d’une amitié de toute une vie. Cinq ans plus tard, en discutant autour d'une bouteille de scotch, Erickson et Cronin mettent sur pied une nouvelle organisation de formation de plongeurs, la "Professional Association of Diving Instructors" (PADI) dont Erickson est élu Président.

La formation des plongeurs est devenu la passion de Ralph; il créé et met en application les programmes de formation utilisés par PADI. Il développe les directives pédagogiques, les objectifs basés sur la performance et les manuels des élèves, pour onze niveaux de certification PADI – de Skin Diver jusqu'à Master Instructor. C’est une révolution dans l'industrie de la plongée. De nombreuses idées de Ralph, considérées, à l’époque, comme novatrices et radicales sont, à présent, la pierre angulaire de la formation des plongeurs et la base du système de formation continue PADI.

En 1971, Erickson et Cronin prennent la décision de déplacer l'entreprise PADI en Californie pour qu’elle puisse se développer. Ralph, occupé à enseigner la plongée, la natation et à entraîner ses équipes de water-polo à l'Université Loyola, choisit de rester à Chicago.

En juin 1987, Erickson prend sa retraite d'entraîneur à l'Université Loyola, mais pas comme formateur de plongeurs ni professeur de natation bénévole. Avec son partenaire, Patrick Hammer, il est propriétaire et dirige un International PADI Instructor Training Center à Chicago, Illinois. C'est grâce à ce centre de plongée que Ralph a formé des milliers de plongeurs et des centaines d'instructeurs; souvent en utilisant son site de formation favori, "Racine Quarry", dans le Wisconsin. En 1990, Ralph et sa femme Karen déménagent au Texas et continuent à enseigner.

Erickson a écrit de nombreux articles sur la plongée et les sports aquatiques dans des journaux et des magazines. Il a reçu un grand nombre de prix et de distinctions honorifiques pour ses contributions à la natation, au water-polo et à la plongée scaphandre. En 1980, il est inscrit dans panthéon de l'association des entraîneurs de natation des lycées américains. En 1986, il reçoit le prix du water-polo: "High School Water Polo Hall of Fame" et il est inscrit dans le panthéon athlétique de l'Université Loyola à Chicago. En 1992, l'association "Diving Equipment and Marketing Association" l’honore en lui remettant le prix DEMA pour la formation "Reaching Out" et il est inscrit dans la panthéon DEMA. En 2004, il reçoit le prix "Our World Underwater Achievement" pour ses contributions à la plongée. Enfin, récemment, Ralph est inscrit dans le panthéon International de la plongée-scaphandre (l'inscription sera effective en 2007).

Les accomplissements de Ralph Erickson sont impressionnants. Mais quiconque demandait à Ralph ce qu'il aimait le plus au monde, connaissait d’avance sa réponse – il était surtout fier d'avoir une femme affectueuse et dévouée, ainsi qu'une fille énergique et talentueuse. C’est à Karen et Karina qu’il devait d’avoir gardé un cœur jeune et un visage souriant.

Ralph nous manquera, mais nous n’oublierons pas que toute sa vie il a contribué de manière significative à développer de jeunes esprits, à inspirer de grands athlètes, à entraîner les futurs leaders et à révolutionner une industrie. La Famille PADI transmet ses plus profondes condoléances à Karen et à Karina Erickson, à toute sa famille, à ses amis qui ont eu la chance de le connaître durant ces longues années.

La vie de Ralph Erickson sera célébrée au cours d'un service commémoratif, le 8 juin 2006, à 16h, à Cabo Loco, 1900 American Drive, Lago Vista, Texas. Au lieu de fleurs, la famille Erickson demande que des dons soient faits, en mémoire de Ralph, à la Project AWARE Foundation (www.projectaware.org), à La "Tim Early Foundation" (www.timearlyfoundation.org); ou à la "Ralph Erickson Educational Foundation" – actuellement en cours de mise en place à Austin, Texas, en tant qu'organisation 501 (c)3, destinée à lever des fonds pour accorder des subventions aux futurs candidats à la formation d'instructeur.

Un livre commémoratif est en cours de création; nous le remettrons à la famille. Faites-nous partager vos anecdotes ou vos souvenirs de Ralph. Les condoléances personnelles et les anecdotes/photographies pour ce livre peuvent être envoyées au Département PADI des ressources humaines au +1 800 729 7234, poste. 2231, 30151 Tomas Street, Rancho Santa Margarita, CA 92688.

http://www.padi.com

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