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Au Yucatan, la plus longue rivière souterraine du monde

EXPLORATION. Deux spéléo-plongeurs ont établi l'existence d'une grotte inondée de 153km, la plus longue recensée à ce jour. Au terme de quatre années d'efforts, totalisant quelque 500 plongées de trois à cinq heures, raconte l'un d'eux, le Britannique Steve Bogaerts.

Trois heures de progression solitaire au fond de grottes inondées, royaume du froid et de la nuit, jusqu'à des boyaux minuscules où aucun homme ne s'est jamais aventuré, où aucun rai de lumière n'a jamais pénétré. Des boyaux parfois si étroits que le plongeur doit se défaire de ses bouteilles pour les passer. Des boyaux si tortueux qu'il risque à chaque instant de se perdre. Et puis soudain, au cœur de ce labyrinthe, le faisceau tremblant d'une torche: la silhouette fantomatique d'un plongeur attendue depuis des années.

De ce moment de grâce, le plongeur britannique Steve Bogaerts et son collègue allemand Robbie Schmittner se souviendront encore longtemps. En se retrouvant à une vingtaine de mètres sous terre près du lieu-dit Cenote Por One, dans la péninsule du Yucatan, au Mexique, les deux hommes ont réalisé le 23 janvier dernier un exploit majeur en matière d'exploration. Ils sont parvenus à prouver que les deuxième et troisième plus longues rivières souterraines du monde - Sac Actun («La Cave blanche» en maya), d'où venait l'un, et Nohoch Nah Chich («Le Nid de l'oiseau géant»), d'où arrivait l'autre - n'en formaient en réalité qu'une et une seule. Ce qui en fait, avec ses 153kilomètres, la plus étendue répertoriée à ce jour. Devant l'ancien tenant du record, le labyrinthe voisin d'Ox Bel Ha («Les Trois Voies d'eau»), 143 kilomètres.

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